2 400 km de la vie d’une femme préhistorique

jeudi 21 mai 2015

Quelque 2 400 km parcourus en quinze mois, un décès à plus 800 km de sa région natale : les restes d’une femme de l’Age de bronze ont parlé et racontent l’histoire de la vie d’une femme préhistorique.
La dépouille de la jeune femme, décédée entre 16 et 18 ans, avait été découverte en 1921 dans le village danois de Egtved. Elle reposait dans un tronc de chêne évidé, enroulée dans une peau de bœuf depuis l’été 1370 avant J-C.
C’est l’étude de ses cheveux, de ses dents, ses ongles et ses vêtements, très bien conservés, qui a permis de retracer l’itinéraire de cette femme emblématique de l’âge de Bronze, selon une étude publiée jeudi dans Scientific Reports (Nature). Une véritable enquête scientifique qui permet « pour la première fois de suivre aussi précisément les déplacements » d’un de nos ancêtres de la Préhistoire.
Surnommée l' »Egtved girl », du nom du village danois où son cercueil a été découvert, elle n’en serait pourtant pas originaire, contrairement à ce que l’on a longtemps cru. Selon cette étude, elle serait née en Allemagne, à des centaines de kilomètres de son lieu de sépulture. 
« L’analyse des premières molaires de la jeune femme nous permet de dire que ‘l’Egtved girl’ est née et a vécu ses premières années dans une région géologiquement différente de la péninsule du Jutland au Danemark (où se trouve Egtved) », précise Karin Margarita Frei du Musée national du Danemark, coauteur de cette étude. 
En analysant le strontium, un composant chimique contenu dans les aliments ingérés et qui s’incorpore dans l’émail des dents, les chercheurs ont ainsi défini son lieu d’habitation au moment de la formation de ses dents. Une sorte de GPS pour les scientifiques. Pour eux, la jeune femme est originaire de la Forêt-Noire, au sud-ouest de l’Allemagne, à plus de 800 km de son lieu de décès.

Alliance entre deux grandes familles
 
L’analyse des vêtements dans lesquels elle a été inhumée, un haut court en laine et une jupe formée de bandelettes de laine et de peau de bœuf, permet de déterminer qu’ils ont été fabriqués hors du Danemark. « Les moutons qui ont fourni la laine ont brouté dans des pâturages ayant les mêmes caractéristiques géologiques que ceux de la Forêt-Noire », note Karin Margarite Frei.
« Je pense que cette jeune Allemande a été donnée en mariage à un homme du Jutland pour forger une alliance entre deux grandes familles », précise Kristian Kristiansen de l’Université de Copenhague, également coauteur de l’étude. A l’Age de bronze, les relations entre le Danemark et le sud de l’Allemagne étaient étroites, notamment en raison du commerce de l’ambre et du bronze.
Les restes de ses cheveux, longs de 23 cm, ont permis de retracer ses déplacements mois par mois durant les deux dernières années de sa vie. Les caractéristiques chimiques des cheveux et des ongles peuvent en effet véhiculer des informations sur l’emplacement de la personne au moment où ils ont poussé.
Dans le cas de la jeune femme, la partie la plus récente de ses cheveux (correspondant aux 4 à 6 derniers mois de sa vie) et de ses ongles indique qu’elle a fait un très long voyage peu avant sa mort. 
« Environ 15 mois avant sa mort, la jeune femme était dans la région de sa naissance. Elle part ensuite dans la région du Jutland. Après 9 mois passés là-bas, elle revient dans sa région natale pour y rester 4 à 6 mois, puis repart pour Egtved, un mois avant d’y mourir », explique Karin Margarita Frei. Parcourant, en 15 mois, près de 2 400 km, soit l’équivalent de la distance séparant Paris de la Finlande.

AFP

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